Devenir une femme de carrière prospère en Arabie saoudite


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Michele La Morte-Shbat décide de quitter une vie confortable à Washington DC pour s'installer en Arabie Saoudite.

«Je ne t'ai jamais voulu ici», dit-il. «Quand ils m'ont demandé, je leur ai dit que vous aviez tout faux pour le travail.

Mon cœur a sauté un battement. J'ai regardé stupéfait les morceaux de tapis de bureau en maille brune effilochée, la lumière du soleil de l'après-midi filtrant à travers les fenêtres de l'hôpital spécialisé King Faisal (KFSH) à Riyad, en Arabie saoudite.

C'était en novembre 2000. Il y a quelques jours à peine, mon mari Bishara et moi avions laissé une vie presque idyllique à Washington, DC, où nous avions partagé une maison de cinq chambres avec les piquets blancs américains nécessaires, pour venir en Arabie Saoudite.

Notre vol de l'aéroport de Washington Dulles à Riyad, en Arabie Saoudite a duré près de 20 heures exténuantes, emportant avec lui nos deux caniches abricots bien-aimés, nos 43 bagages: toute notre vie. Cinq mots menaçaient de rendre notre voyage à l'autre bout du monde sans signification. J'ai regardé Abdullah, l'homme que j'avais hâte de rencontrer en tant que nouveau patron, dans son blanc éclatant thobe et ghuttra, cherchant son visage de chérubin, essayant de comprendre ses paroles sans laisser mes émotions prendre le dessus sur moi. Étais-je prêt à laisser mon travail acharné être étouffé par ce bureaucrate à la voix douce?

Déménager en Arabie saoudite n'était pas un choix que mon mari et moi avions pris à la légère. Après avoir passé dix-sept ans dans le train-train urbain de la capitale nationale, j’ai commencé à remarquer une sorte d’agitation dans ma vie.

J'ai eu une vie personnelle heureuse et épanouissante avec mon mari et mes amis, et j'ai apprécié mon travail et mes collègues, mais je ne pouvais pas me débarrasser de l'idée que j'avais atteint un plateau; J'avais l'impression de me tenir au bord d'un rivage imaginaire comme la femme d'un marin, voulant qu'un navire familier apparaisse à l'horizon.

Je me suis débattu avec la culpabilité en me sentant obligé de sortir de cette existence parfaitement belle. En sortant avec Bishara, un Libanais chrétien né en Jordanie, j'ai fait la connaissance, ce qui me semblait, la région énigmatique et ésotérique du Moyen-Orient.

Danse de l'épée dans un festival à Riyad

Je suis resté curieux de connaître cette partie du monde après notre mariage, toujours intrigué quand Bishara a parlé de son enfance et de ses expériences de grandir à l'étranger. Mon désir - comme une fièvre légère - pour une aventure culturelle m'a rattrapé à la fin de 1999 lorsque je me suis senti particulièrement attiré par une Arabie saoudite impénétrable.

On ne pouvait nier l'effet que même la simple mention du Royaume avait sur moi; mon esprit retourna des images de palais blanchis à la chaux, de rues pavées remplies de charrettes de marchands et de femmes royales enveloppées de noir glissant silencieusement à travers des places aérées. Les images scintillaient comme des scènes d'un film pas encore terminé. Alors que je partageais mes sentiments avec Bishara, ses yeux normalement joyeux s'assombrirent et son front se tendit. «L'Arabie saoudite, pourquoi l'Arabie saoudite?» Il a demandé.

Je ne pouvais pas expliquer exactement pourquoi, je savais juste que c'était l'endroit que je devais explorer à ce stade. Plus je me tournais vers la possibilité de commencer une nouvelle vie dans ce pays mystérieux, plus je me sentais enthousiaste. Une nouvelle énergie retrouvée a remplacé mon agitation et a finalement influencé mon mari initialement réticent.

J'ai pensé, peut-être naïvement, que trouver un emploi pourrait être la pente la plus difficile à gravir pour faire cette transition de vie. Pendant neuf mois, mon mari et moi avons travaillé fébrilement pour trouver un emploi en Arabie saoudite. Après un premier voyage dans le Royaume avec le Conseil des affaires américano-saoudien en février 2000, Bishara a eu la chance de rencontrer un cheikh saoudien qui a gentiment promis de me trouver un emploi, puis de Bishara, car les restrictions de travail saoudiennes limitaient mes perspectives d'emploi au monde universitaire, les hôpitaux et les banques de femmes.

Fidèle à sa parole, une semaine après la conversation téléphonique de Bishara avec le cheikh, nous avons reçu un appel du King Faisal Specialist Hospital, une institution médicale très réputée au Moyen-Orient avec un personnel bien formé, demandant mon CV. Deux semaines plus tard, nous avons été informés de mon nouveau poste de chef d'un département récemment créé au sein du bureau des finances.

Mon excitation initiale a été de courte durée, remplacée par des maux de tête administratifs: d'innombrables appels téléphoniques à la direction de la KFSH au sujet des détails de mon contrat de travail et de mon salaire, comprendre la logistique pour amener nos deux caniches abricots miniatures avec nous, voyages répétés chez le médecin pour le examens médicaux requis et fournir à l'hôpital des rapports sur les antécédents criminels, des formulaires de visa et des dossiers de famille.

J'ai commencé à penser que notre nouvelle vie en Arabie saoudite ne se matérialiserait jamais. Que ce soit par la force de ma détermination ou par une série de pauses chanceuses, je me suis néanmoins retrouvé à des milliers de kilomètres de la seule maison que j'aie jamais connue, rencontrant mon nouvel employeur.

«Abdullah», ai-je commencé, trouvant enfin ma voix. «Je suis venu ici pour être un joueur d'équipe, pour travailler dur et aider votre département à faire de son mieux.» Une lueur de remords passa sur le visage d’Abdullah. "Eh bien," rétorqua-t-il, "je ne pense vraiment pas que vous ayez la formation appropriée pour faire partie de notre groupe."

Avec ma détermination, j'ai persévéré. «Abdullah, je suis intéressé à apprendre et je suis une étude rapide; Je suis sûr que toutes mes faiblesses peuvent être surmontées. "

Abdullah me fixa d'un regard sévère et interrogateur, puis tourna brusquement le dos, marchant dans le couloir. Je suis resté ancré sur place, incertain de ce qui venait de se passer. Plusieurs minutes passèrent et ni Abdullah ni un autre supérieur ne semblèrent poliment «m'escorter» hors du bâtiment; J'ai commencé à réaliser que mon travail restait intact et j'ai poussé un léger soupir de soulagement.

Bâtiment KFSH où l'auteur a travaillé

Il n’ya jamais eu de temps où je n’ai pas eu conscience d’être une femme professionnelle et active en Arabie saoudite. Le Moyen-Orient et ses coutumes ont reçu une attention considérable au cours des huit dernières années. J'avoue ma propre curiosité et appréhension avant de voyager au Royaume, retournant dans mon esprit les mythes et les rumeurs que j'avais entendus sur les règles et règlements stricts imposés aux femmes.

Bien qu'ils voulaient certainement bien signifier, les amis et la famille ne manquaient pas d'opinions et (j'apprendrais bientôt) des faits erronés ou sensationnalistes sur le sort «tragique» des femmes dans le Royaume. J'étais cependant déterminé à commencer ma nouvelle vie avec un esprit complètement ouvert et à en apprendre autant sur moi que sur la culture à travers cette nouvelle expérience.

J'ai pris de petites respirations apaisantes en marchant dans le couloir du bureau le premier jour de travail. À ma surprise et à mon soulagement, deux jeunes Saoudiennes m'ont accueilli volontiers, m'offrant du café à la cardamome, une boisson populaire au goût piquant, épicé et sucré, qui a servi de pause bienvenue de mes débuts frénétiques dans le Royaume.

Mes collègues masculins saoudiens étaient cordiaux, mais moins familiers, me donnant des poignées de main douces et des réserves d'acier. Cette réception m'a laissé un peu perplexe car j'étais habitué aux salutations informelles suivies des «bavardages» nécessaires, typiques des environnements de travail américains.

Dans les semaines qui ont suivi, j'ai été agréablement surpris de constater que cette relation de travail apparemment restreinte avec mes collègues hommes saoudiens a cédé la place à une association presque familiale; On m'appelait «sœur», ce qui m'accordait un certain respect. Avec le temps, même mon patron, Abdullah, est devenu un bon ami et presque un frère pour Bishara et moi, nous aidant à traverser des épreuves personnelles déchirantes et des situations périlleuses.

Au cours de mes premières semaines à l'hôpital, j'ai appris plus que mon nouvel emploi; les aspects du travail que j'avais pris pour acquis aux États-Unis sont soudainement devenus complètement nouveaux. L'étiquette professionnelle, par exemple, a pris un tout autre sens dans ce nouveau lieu de travail, et j'ai dû réapprendre un ensemble diversifié de protocoles juste pour m'intégrer.

Parfois, je me suis retrouvé à marcher légèrement autour des rôles culturels et traditionnels des femmes et des hommes et des interactions appropriées entre les deux. Si j'étais l'une des deux femmes à une réunion avec une prédominance d'hommes présents, il n'y avait pas de code de conduite particulier; Je me sentais à l'aise assise là où j'aimais et m'exprimant librement. Les femmes, en particulier les expatriés occidentaux, étaient également autorisées à être plus informelles lorsqu'elles interagissaient sur des questions liées au travail en tête-à-tête avec un collègue de travail saoudien.

Il était cependant important que la discussion soit centrée sur le travail et non pas dans le domaine personnel. À d'autres occasions, comme au moment où nous avons accueilli un nouveau directeur du groupe des finances ou lorsqu'un groupe d'hommes et de femmes dans une salle de conférence célébrait le départ à la retraite d'un collègue, la tradition voulait que les femmes et les hommes restent séparés.

C'est au cours de ces moments que je me suis retrouvé à faire un effort conscient pour respecter les coutumes de mon pays d'accueil. Il y a eu des moments où j'avais instinctivement envie de me diriger vers un collègue saoudien regroupé avec d'autres cohortes d'hommes de l'autre côté de la pièce pour discuter d'une question professionnelle particulière, et j'ai dû me retirer. Lors de ces occasions, je me suis senti particulièrement nostalgique de la circulation facile entre mes collègues hommes et femmes aux États-Unis.

Mon rôle de superviseur auprès des hommes arabes, y compris des ressortissants saoudiens et libanais, a également nécessité quelques ajustements mentaux de ma part, me laissant plus qu'un peu curieux et anxieux.

Semblable à ma personnalité de travail que j'ai assumée aux États-Unis, j'ai senti qu'il était important de transmettre à travers mes déclarations et mes actions que j'étais un joueur d'équipe et un professionnel. S'il y avait des problèmes avec mes subordonnés arabes masculins ayant une patronne américaine, ces sentiments n'ont pas été exprimés verbalement ou autrement.

Mon coéquipier saoudien, Saad, était intelligent et extrêmement poli et respectueux. Notre association de travail a évolué pour devenir la relation superviseur / subordonné plus traditionnelle, la rendant moins familiale que la relation de travail que j'ai partagée avec mes homologues saoudiens en dehors de mon groupe. J'ai également contesté la question de mon subordonné libanais, qui avait travaillé pour quelques grandes entreprises américaines aux États-Unis, et sollicitait régulièrement Abdullah pour mon travail. Heureusement, j’ai rencontré une situation similaire plusieurs années plus tôt avec un subordonné ambitieux alors que j’étais directeur financier du gouvernement américain.

Festival à Riyad

Les responsabilités et les complexités de la gestion semblent transcender les divisions culturelles ou entre les sexes. Dans les deux cas, je me suis concentré sur la promotion d'un équilibre entre le concept d'effort d'équipe et le maintien de lignes d'autorité claires.

En plus des «hauts et des bas» inhérents à tout lieu de travail, il y avait des différences évidentes entre l'Amérique et Riyad, telles que leur semaine de travail du samedi au mercredi, les lois qui restreignaient la conduite des femmes au travail (ou ailleurs d'ailleurs), et le parfum de bakhour (encens) flottant le long des salles.

D'autres coutumes, moins transparentes, m'ont laissé un peu perplexe. J'ai rapidement appris, par exemple, que les hommes saoudiens avaient l'habitude de laisser les portes se fermer derrière eux, peu importe qui suivait, alors qu'ils traversaient vivement les couloirs du complexe hospitalier. Avec le temps, j'ai réalisé que même les femmes ne se tenaient pas les portes ouvertes.

Mon mari a expliqué que les Saoudiens souhaitaient vraisemblablement éviter tout geste qui pourrait être interprété comme coquin ou inapproprié. Ironiquement, même si j'ai régulièrement demandé aux hommes aux États-Unis de franchir une porte devant moi dans le but de renforcer la notion d'égalité des sexes, je me suis retrouvé à manquer cette courtoisie occidentale commune en me déplaçant dans les couloirs de la KFSH.

Une autre pratique que j'ai appris à intégrer rapidement consistait à utiliser l'expression «inshallah» ou «si Dieu le veut» dans mon discours quotidien dans les contextes sociaux et professionnels. Les expatriés apprennent ce néologisme quelques jours après leur arrivée dans le Royaume. «Inshallah» fait suite à de nombreuses pensées, souhaits, requêtes et réponses exprimés. La phrase est si courante qu'elle devient ancrée dans la langue vernaculaire de l'expatrié ordinaire.

«Pouvons-nous nous rencontrer aujourd'hui à 13h00?» «Inshallah», vient la réponse. Ou: "Pensez-vous que nous pouvons terminer ce rapport d'ici la fin de la journée?" Sans hésitation, la réponse est «inshallah». Un jour, alors que mon mari et moi revenions au travail après un rendez-vous médical, nous nous sommes retrouvés au milieu d'un ascenseur bondé.

L'ascenseur s'est arrêté au deuxième étage et un monsieur à l'extérieur a demandé si l'ascenseur montait; plusieurs d'entre nous ont répondu automatiquement, «inshallah». Il ne fallut pas longtemps avant que je me retrouve à dire «inshallah» lors de réunions ou au cours d'une conversation sur le lieu de travail.

Malgré ma courbe d'apprentissage parfois abrupte pour m'acclimater à mon nouveau lieu de travail, les jours se sont écoulés assez rapidement jusqu'à ce que je puisse à peine me souvenir de ma routine quotidienne de travail aux États-Unis. Bien que mon emploi du temps ait un rythme similaire d'échéances et de réunions, les heures de travail étaient agréablement rythmées par des moments d'arrêt gratifiants - pas le même genre de prendre-une-tasse-de-café-et-se tenir debout-regarder-nos-montres - des moments de conversation que je connaissais trop bien par mes propres expériences professionnelles et celles de mes amis.

La culture d'entreprise arabe vous permet, vous encourage en fait, de prendre le temps de votre journée pour vous consacrer à la connexion les uns avec les autres à un niveau plus convivial. Habituellement cela se produit, je le découvre avec plaisir, autour d'un thé à la menthe apaisant ou d'un café à la cardamome servi avec des dattes ou des pâtisseries arabes.

Venant d'un environnement d'entreprise moins préoccupé par cet aspect du développement professionnel, je n'ai pas réalisé à quel point il est vital de vraiment ralentir au cours de la journée jusqu'à ce que je travaille sur mon premier grand projet pour l'hôpital quelques mois après le début de mon contrat. .

Pique-nique d'expatriés à l'extérieur de Riyad

En janvier 2001, l'équipe que je supervisais est devenue responsable d'un nouveau processus de budgétisation automatisé. Malgré le rythme effréné et les frustrations inhérentes à la mise en œuvre de tout nouveau processus, il était rare qu'une journée passe sans se voir offrir du café arabe.

Un après-midi, ma tête enfouie dans une pile de rapports et mes pensées distraites par une présentation qui se profilait le lendemain, une collègue saoudienne a passé la tête à travers la porte de mon bureau.

«Michele,» elle a appelé. «Je vous en prie, venez à mon bureau, j'ai fait du thé à la menthe ce matin que je voudrais partager avec vous.

Ma première impulsion fut de décliner: il y avait les derniers préparatifs pour ma grande présentation financière le lendemain matin; comment pourrais-je tout finir avec cet impact sur mon temps de travail critique? Cependant, j'ai compris l'importance de l'interaction humaine sur le lieu de travail arabe, et je savais que refuser ce genre d'invitation était considéré comme impoli.

J'ai convoqué un sourire et j'ai suivi à contrecœur ma collègue jusqu'à son bureau cloisonné. En entrant à l'intérieur, j'ai rencontré une autre femme déjà assise dans le coin, vêtue d'une tenue hospitalière typique des femmes saoudiennes: une jupe longue tombant sous les chevilles, son chemisier positionné haut sur le cou, un foulard noir ornant sa tête et un longue blouse blanche complétant l'ensemble.

J'ai à peine eu un moment pour trouver ma propre tasse que les femmes ont fait irruption dans des plaisanteries animées. La conversation sur notre projet financier actuel a été entrecoupée de discussions plus informelles sur la scolarité de leurs enfants ou sur ce que la femme de ménage pourrait préparer pour le dîner ce soir-là.

Le bavardage et le thé à la menthe aromatique m'ont bercé, comme il le ferait dans le futur, dans une appréciation de cet instant particulier dans le temps; J'ai réalisé qu'il y avait des problèmes de vie tout aussi importants, sinon plus, que les tâches à accomplir dans le travail quotidien.

L'enceinte de l'hôpital lui-même a en fait contribué à combler ce fossé entre le travail et la vie personnelle de manière intéressante et inattendue. Sa vaste propriété accueillait des femmes célibataires expatriées, principalement des infirmières, en offrant un large éventail de commodités. Des épiceries et des magasins de fleurs à un bowling, un bureau de poste et Dunkin ’Donuts, le domaine comprenait tout ce dont une fille occidentale moyenne avait besoin pour se sentir chez elle, minimisant ainsi son exposition aux coutumes inconnues du Royaume.

La plupart du temps, ces nombreuses installations, combinées à la composition générale du personnel, ont permis de confondre facilement les locaux de l'hôpital avec une petite ville ou une communauté planifiée. Parcourir les porte-revues de l'épicerie m'a toujours ramené à la réalité. Le marqueur de magie noire effaçait les bras nus, les jambes et le décolleté des modèles sur les couvertures de magazines.

Ma colonne vertébrale s'est bridée lorsque j'ai ouvert pour la première fois l'un des magazines féminins pour trouver chacune des photos des jeunes mannequins avec des bras et un décolleté noircis similaires; chaque magazine que je feuilletais était le même. Plus tard, j'ai découvert que l'une des tâches informelles de la mottawah, ou police religieuse, consistait à protéger la communauté de la moindre allusion à la sexualité.

Ce genre d'apparence absurde mottawah Cette activité a alimenté des rires inquiets et de longues discussions sur nos expériences non conventionnelles mutuelles au sein du Royaume lors de rassemblements d'expatriés le week-end ou de fêtes en soirée. Beaucoup de mes amies expatriées célibataires qui sont restées en Arabie saoudite pendant une longue période sont finalement arrivées à la conclusion que les récompenses financières et les expériences professionnelles et personnelles uniques glanées dans la vie dans le Royaume l'emportaient sur les préoccupations excentriques et déroutantes des mottawah.

Bien que les mottawah n'aient pas été autorisées dans les locaux de l'hôpital, je suis restée attentive à ma tenue vestimentaire, en particulier pour le travail. Aux États-Unis, j'aurais peut-être choisi ma tenue pour la journée dans les précieuses minutes entre le séchage de mes cheveux et la descente pour un petit-déjeuner. Bien que mes options vestimentaires aient été plus limitées dans le Royaume, mes débuts à la KFSH m'ont amené à consacrer beaucoup de temps à choisir des vêtements à la fois respectueux des coutumes culturelles strictes et professionnels.

Lors de mon intronisation à KFSH, je m'attendais à moitié à être accueilli avec une flotte bien divisée de robes et de pantalons. Au lieu de cela, les femmes occidentales comme moi ont été autorisées à renoncer à l'abaye noire sur le terrain de l'hôpital; il nous a cependant été vivement conseillé de couvrir les bras et les genoux et les chemisiers décolletés étaient strictement interdits.

Lorsqu'elles ne sont pas à l'hôpital, les femmes occidentales portent généralement l'abaye; dans certains centres commerciaux, ils sont tenus de porter un foulard ou de risquer une rencontre avec le «mottawah». Dans des circonstances extrêmes, une femme ou son mari qui, aux yeux de la «mottawah», l’ont autorisée à s’habiller de manière indécente, risquent d’être emprisonnés.

Comme la plupart des autres expatriées, je portais normalement une jupe ou un pantalon mi-mollet (ou plus long) et une longue blouse blanche pour travailler. La mode de mes collègues, cependant, reflétait à la fois la diversité culturelle et stylistique sur le lieu de travail. La femme saoudienne qui travaillait au bureau des passeports était complètement couverte de noir, ses yeux, deux piscines de charbon de bois, me fixaient. Son collègue soudanais dans une station à proximité portait un paréo et un couvre-chef colorés jaunes et bleus qui exposaient tout son visage défait, laissant des mèches de cheveux sous son écharpe.

À l’hôpital, les femmes libanaises se démarquaient en contraste frappant avec toutes les autres non seulement par leur tenue vestimentaire, mais aussi par leur attitude confiante; ces femmes arboraient des pantalons serrés, des cheveux impeccablement coiffés et un maquillage minutieusement appliqué, démontrant leur connaissance des dernières tendances de la mode. Les femmes libanaises suivaient le même genre de mœurs culturelles que les autres femmes arabes, telles que se couvrir les bras et les jambes lorsqu'elles se trouvaient sur le terrain de l'hôpital et porter l'abaye et le foulard en public (le visage exposé) lorsqu'elles n'étaient pas dans les locaux de l'hôpital.

Pourtant, il semblait qu'il y avait une entente tacite dans le monde arabe qui accordait aux femmes libanaises plus de liberté de mode. Cette non-conformité était vraisemblablement due à l’afflux régulier de touristes d’Europe occidentale au Liban pendant son âge d’or dans les années 60 et au début des années 70, avant la guerre civile, alors qu’il était connu comme «le Paris du Moyen-Orient».

En tout état de cause, il m'est devenu de plus en plus évident que les femmes des pays du Golfe comme l'Arabie saoudite, le Koweït et Bahreïn étaient clairement plus réservées et plus modestes dans leur tenue vestimentaire et leur comportement dans les lieux publics que les femmes des pays non membres du Golfe, comme le Liban et la Syrie. , Égypte et Jordanie. J'ai vite découvert que malgré la divergence dans les styles vestimentaires et la présentation, les femmes n'étaient généralement pas l'objet de regards ou de regards indésirables qui se retrouvent parfois dans les lieux de travail occidentaux dominés par des collègues masculins.

L'auteur et sa famille

En fait, de grands efforts ont été déployés pour protéger les femmes de cette attention indésirable; Les bureaux des femmes arabes n’ont jamais été placés le long d’un couloir principal, et certaines femmes ont même accroché des rideaux au-dessus des entrées de leurs bureaux cloisonnés.

Au fur et à mesure que je m'acclimatais à mon nouvel environnement professionnel et adaptais mon comportement et mon apparence à ma place, un aspect particulièrement surprenant du milieu de travail saoudien a continué à me fasciner: la relation entre les femmes et leurs cheveux.

Cela peut sembler anodin pour les femmes occidentales qui ne pensent pas à leurs cheveux au-delà de s'inquiéter de leur netteté, de leur désordre ou de leurs frisottis, mais les femmes saoudiennes vivent leurs cheveux d'une manière complètement différente. Dans le Royaume, il existe des mœurs strictes concernant la présentation publique des cheveux des femmes, et les Saoudiennes font très attention à garder leurs cheveux couverts à quelques exceptions près.

Je me souviens distinctement de m'être précipitée aux toilettes tôt le matin avant une réunion et de tomber sur ma collègue de travail, Amal, lui éclaboussant le visage avec un peu d'eau, ses mèches brillantes de couleur corbeau libérées des limites du foulard obligatoire. Les toilettes étaient l'un des rares endroits au travail où une femme saoudienne se sentait en sécurité et suffisamment abritée pour se mettre à nu.

Les petits déjeuners du mercredi matin de la mazzah libanaise qui comprenaient des monticules de houmous et de babaganoush, du pain pita fraîchement sorti du four, du tabouli, du fattoush et des bavardages animés derrière les portes fermées de la salle de conférence en étaient une autre. Même si je me sentais généralement mal à l'aise quand je remarquais qu'une femme saoudienne découvrait ses cheveux, comme si je m'imposais dans un moment particulièrement privé et intime, j'ai inévitablement eu du mal à détourner le regard.

Malgré le foulard omniprésent, les femmes arabes se donnent beaucoup de mal pour coiffer leurs cheveux en fonction de la rage actuelle, arborant généralement des coupes à la mode et des reflets à la mode. Certaines de ces femmes étaient particulièrement exquises avec leurs coiffures luxueuses encadrant les piscines d'ébène de leurs yeux.

À une autre occasion, Aisha, également une officière, est entrée dans mon bureau et a jeté un coup d'œil furtif autour de nous, s'assurant que nous n'étions pas observées, avant de retirer provisoirement son foulard. Ses cheveux ondulés brun foncé se sont répandus autour de son visage et elle m'a demandé si j'aimais sa nouvelle coupe de cheveux. «Oh, oui, ça a l'air génial», ai-je affirmé. "Tu sais, Michele, tu devrais vraiment essayer de mettre des reflets dans tes cheveux comme Alia," plaisanta Aisha. «Les reflets feraient vraiment ressortir votre visage.» Mon cœur se gonfla d'humilité; ceci d'une femme qui, en public, en dehors de l'enceinte de l'hôpital, devait non seulement se couvrir les cheveux, mais aussi son visage.

Travaillant «côte à côte» avec mes homologues saoudiennes, j'ai appris qu'elles appréciaient profondément leurs opportunités de carrière, travaillaient extrêmement dur et restaient extrêmement disciplinées, en particulier celles sans enfants en bas âge.

Je me sentais souvent comme une mère porteuse ou une grande sœur pour certaines des jeunes femmes saoudiennes, dont l'une passait même régulièrement à mon bureau pour discuter de certains de ses défis matrimoniaux plus privés, auxquels la plupart des femmes sont invariablement confrontées. «Mon mari ne passe pas assez de temps avec moi», s’est-elle inquiétée à une occasion. «Parfois, il sort avec d’autres hommes et ne me dit pas où il va ni ce qu’il fait», ajoutant: «Je sens que peut-être il ne m’aime plus et ne s’intéresse plus à moi.»

J'avoue que parfois je me suis senti déséquilibré lors de ces rencontres, heureux mais découragé par ce niveau de confiance d'un collègue de travail; Je ne me souviens pas avoir jamais eu ce genre de discussions intimes sur le lieu de travail américain. «Le mariage est complexe et difficile», commençai-je provisoirement, essayant de donner mes meilleurs conseils au Dr Phil. «Il a ses« hauts et ses bas », et il y a des moments pendant un mariage où l’homme et la femme se sentent quelque peu éloignés l’un de l’autre. Vous devez juste nourrir le mariage comme vous devez arroser une fleur pour vous assurer qu'elle pousse et reste en bonne santé.

Elle resta sans expression, mais j'aperçus une lueur de compréhension avant qu'elle ne se précipite pour répondre à son téléphone qui sonne sans cesse dans son bureau au bout du couloir. Je me suis toujours senti honoré d'être un collègue et un ami de confiance pendant ces moments. Le professionnalisme de mes employeurs américains correspondait à mes objectifs de carrière, mais après m'être familiarisé avec cette culture de travail plus familiale, j'ai réalisé combien de bureaux américains, de par leur nature même, découragent ces types d'interactions personnelles.

La tragédie déchirante du 11 septembre 2001 a certainement remis en question certaines de mes relations naissantes avec mes collègues saoudiens. Les événements de ce jour-là ont laissé Bishara et moi-même épuisés émotionnellement et assez découragés car les premiers rapports impliquaient l'implication saoudienne dans les attaques.

Alors que je suis entré provisoirement dans le bureau le lendemain, Abdullah s'est approché avec précaution et a demandé: «Ça va, Michele? ajoutant "Je suis vraiment désolé de ce qui s'est passé." Il a poursuivi: «J'espère que personne que vous connaissiez n'a été blessé ou affecté.» J’ai dit à Abdullah que j’appréciais son inquiétude et que j’étais un peu soulagé qu’il n’y ait pas eu d’hostilités à mon égard.

La KFSH, comme de nombreux endroits dans le Royaume, avait certainement ses factions en désaccord avec la politique américaine, et j'ai pris peur quand il a été confirmé que les Saoudiens avaient participé à la perpétuation des attaques.

Cependant, j'ai été étonné une fin d'après-midi plusieurs semaines après le 11 septembre lorsque Samer, un directeur financier saoudien et collaborateur de l'un de mes rapports, s'est hérissé lorsque j'ai exprimé mon inquiétude pour les Américains vivant en Arabie saoudite. Il s'est exclamé: «Michele, si quelqu'un essaie de s'approcher de vous, n'importe qui, je me mettrai entre eux et vous. Il a fait une pause pendant un moment et a continué «Et je sais que vos collègues feraient de même.» Le geste de Samer m'a rendu muet pendant une fraction de seconde; J'ai à peine réussi un bref, "Merci, Samer." Malgré mon appréhension persistante, en ce moment j'ai eu un sentiment renouvelé de foi en l'humanité.

Beaucoup de mes amis aux États-Unis s'interrogeaient encore sur mon choix douteux, craignant d'avoir échangé une culture de travail compétitive contre une autre avec des défis supplémentaires improbables. Ils ont régulièrement envoyé des courriels avec des questions sans fin: comment ai-je fait face? Ma famille et mes amis m'ont-ils manqué? Comment ai-je réussi à travailler dans des conditions aussi strictes et stériles (selon eux)?

J'ai beaucoup apprécié leur inquiétude, mais je leur ai assuré que je m'épanouissais à chaque nouvelle découverte. Au milieu de ce qui devenait une transition de vie épanouissante et productive, d'autres changements s'ensuivirent: mon cœur se serra à la fin du printemps 2003 lorsque nous avons découvert que Bishara souffrait d'une maladie potentiellement mortelle.

Nous avons envisagé de faire traiter Bishara aux États-Unis, mais après de longues délibérations, nous avons réalisé que Bishara recevrait des soins médicaux «de premier ordre» de la part de médecins de la KFSH qui avaient étudié dans certaines des meilleures institutions médicales au monde. Je n'étais pas seulement gravement préoccupé par mon mari, mais j'étais parfaitement conscient de l'impact que cela pouvait avoir sur mes conditions de travail. Je me suis retrouvé dans le bureau d’Abdullah, dans l’espoir d’échanger sur ses bonnes grâces.

«Abdullah», ai-je commencé, en fermant la porte du bureau derrière moi, une boule se formant dans ma gorge «Bishara va être à l'hôpital pendant une longue période, et je vais devoir prendre un congé planifier avec vous pour que je puisse partager mon temps entre le travail et le temps passé avec Bishara. "

Avant que je puisse continuer, Abdullah a sauté dans, «Michele, pendant que Bishara est à l'hôpital, je ne suis pas votre patron, Bishara est votre patron. Chaque fois que Bishara veut que vous quittiez le travail, prenez un congé; et je ne vous facturerai pas de congé tant que Bishara sera à l'hôpital!

Il a dû voir l'incertitude sur mon visage parce qu'il a ajouté: «Ça va, va voir Bishara. Il a besoin de vous! Mes yeux s'écarquillèrent et mes membres tremblèrent alors que je m'approchais pour serrer la main de mon gracieux bienfaiteur, le même homme qui m'avait fait une impression si caillouteuse à mon arrivée.

Je ne pouvais pas m'empêcher de réfléchir sur le chemin parcouru par ma relation de travail avec Abdullah au cours des courtes années que j'avais passées à KFSH en raison, au moins en partie, de ma croissance personnelle et professionnelle enracinée dans cette expérience culturelle sans précédent. Ma première rencontre avec Abdullah en novembre 2000 m'avait laissé insensible et certain que mes meilleurs efforts pour contribuer au succès financier de l'hôpital seraient contrariés à chaque instant.

À l'époque, je pensais peut-être que ce que j'avais entendu dans les États au sujet des femmes manquant de respect ou recevant un traitement injuste par des hommes au Moyen-Orient était vrai. À cet instant, j'avais remis en question ma décision de quitter ma vie confortable à Washington, DC pour cette vie insondable et étrange dans le Royaume.

Pourtant, le soutien indéfectible d'Abdullah envers moi et mon mari pendant cette période de crise (et sur d'autres projets et entreprises tout au long de mon séjour à la KFSH), a simplement affirmé que j'étais là où j'appartenais: parmi une communauté très unique d'individus qui avaient autant apprenez-moi comme je devais leur apprendre.

Un début de soirée, autour de l'anniversaire de ma première année à la KFSH, fatigué après plusieurs jours de plus de douze heures au bureau, j'ai tourné mes yeux trouble vers Abdullah alors qu'il franchissait la porte de mon bureau.

«Vous savez, Michele», s’exclama-t-il, «vous êtes la seule personne de notre groupe dont je sais que lorsque je lui confie une tâche, elle fera le travail correctement! Mes genoux se sont presque pliés sous le compliment inattendu. Prenant une inspiration, j'ai simplement souri en disant "Abdullah, je pense qu'il est temps de prendre une tasse de thé."

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